¿Usted sabe por qué las ballenas se convirtieron en los gigantes de los océanos? ¿Usted sabe por qué las ballenas se convirtieron en los gigantes de los océanos?
Las ballenas azules, que pueden alcanzar más de 30 metros, son los animales vertebrados más grandes que han vivido nunca. ¿Usted sabe por qué las ballenas se convirtieron en los gigantes de los océanos?

Las ballenas azules, que pueden alcanzar más de 30 metros, son los animales vertebrados más grandes que han vivido nunca. Cómo y porqué esos mamíferos marinos se volvieron tan grandes era un misterio hasta ahora, debido al desafío que supone estudiar fósiles incompletos. Una nueva investigación del Museo de Ciencias Naturales Smithsonian indica, sin embargo, que fue solo en su pasado evolutivo reciente que las ballenas se convirtieron en gigantes.

Los científicos del Smithsonian encontraron que las especies más grandes aparecieron entre hace aproximadamente dos y tres millones de años. El aumento de las capas de hielo en el hemisferio norte durante este período probablemente alteró la distribución de la microfauna (como el kril, principal fuente de alimento de las ballenas) en los océanos, lo que convirtió un gran tamaño corporal en un beneficio para la supervivencia, dicen los investigadores en el estudio publicado el pasado martes en la revista Proceedings of the Royal Society B.

El museo Smithsonian tiene la más grande y variada colección de cráneos de ballenas vivas y extintas. Pyenson, quien estableció que la anchura del cráneo es un buen indicador del tamaño total del cuerpo de esos animales, y sus colegas midieron parte de los fósiles de la colección y utilizaron esas medidas, junto con datos de otras especies, para calcular el tamaño aproximado de 63 tipos extintos de ballenas. El equipo utilizó los fósiles, que incluyen las primeras ballenas barbadas, junto con datos sobre 13 especies modernas para examinar las relaciones evolutivas entre ejemplares de diferentes tamaños. Sus datos mostraron claramente que los especímenes enormes que existen hoy en día no estaban presentes en la mayor parte de la historia de esos mamíferos. “Vivimos en una época de gigantes”, afirma Goldbogen.

Horizontum. ballena-azul

Los científicos explican que el tamaño del cuerpo de las ballenas empezó a cambiar hace unos 4,5 millones de años. “No solo aquellas de más de 10 metros comenzaron a crecer en esa época, algunas especies más pequeñas también empezaron a desaparecer”, escriben. Ese cambio evolutivo corresponde al período en el que las capas de hielo habrían llevado los nutrientes hacia las aguas costeras durante determinadas épocas del año. Entonces, las ballenas barbadas, que filtran presas pequeñas del mar, estaban bien equipadas para sacar provecho de esos densos parches de comida. “Un cuerpo más grande significa una mejor estrategia de filtración”, explica Goldbogen, cuyos estudios sobre el comportamiento moderno de la alimentación de esos animales han demostrado que ese sistema es particularmente eficaz cuando tienen acceso a zonas de concentración de presas.

El sistema de alimentación por filtración parece haber determinado el  aumento de tamaño de las ballenas

Una vez que las grandes ballenas pueden migrar miles de kilómetros para aprovechar la abundante oferta estacional de comida, los investigadores afirman que el sistema de alimentación por filtración parece haber establecido el escenario para el aumento de tamaño. “El tamaño de un animal determina mucho su papel ecológico”, dice Pyenson. “Nuestra investigación arroja luz sobre porqué los océanos y el clima actuales posibilitan la existencia de los vertebrados más grandes. Pero esos factores están cambiando rápidamente en el curso de las vidas humanas. ¿El océano tendrá la capacidad de suministrar recursos a miles de millones de personas y a las grandes ballenas?”, se pregunta el científico.

Fuente: revista “Proceedings of the Royal Society”

La Redacción

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